英国叫停“蚊子”验证机日本转投美国

近日,英国国防部皇家空军快速能力办公室(ROC)宣布,决定终止名为“蚊子”(MOSQUITO)的“轻型经济可承受新型作战飞机”(LANCA)项目技术验证机研制工作,终止原因是“已超越设计阶段”。

通过‘蚊子’项目和其他实验活动,英国皇家空军已经取得了实质性的进展,并在理解和利用一系列未来无人机机组的能力方面获得了重要价值。

ROC表示,这一决定显示“蚊子”验证机已经最大限度地利用了迄今为止所积累的知识,并且LANCA计划的方向将进一步更改。ROC将迅速推进项目,将通过这一项目获得的无人机机组人员作业能力整合到近期的部队组合中,以求获得更直接的收益。

该决定是根据对‘蚊子’技术验证机和更广泛的LANCA计划的详细审查而做出的。

英国皇家空军和国防科技实验室(Dstl)对这一项目进行了详尽分析和能力实验,得出的结论是探索更小的、成本更低的附加能力可能对LANCA更有利,也更具有成本效益。

LANCA项目是2015年由英国国防科技实验室发起的、与美国空军的SKYBORG项目类似的航空技术验证项目。

其麾下的“蚊子”技术演示验证机则类似于XQ-58A“女武神”无人机,以及波音和澳大利亚皇家空军共同研发的“忠诚僚机”项目,最终的目标是实现英国的“忠诚僚机”与F-35B、“台风”等现役战机和正在研发中的下一代战机“暴风”并肩作战,成为未来空战系统的一部分。

根据英国的计划,“蚊子”项目开发出来的“忠诚僚机”可与F-35、“台风”和“暴风”战斗机并肩作战。

在“蚊子”项目的第一阶段,3家投标者提交了研发制造“蚊子”技术验证机的建议。2021年1月,由Spirit AeroSystems公司(贝尔法斯特工厂)、诺格(英国)公司和Intrepid Minds公司所组成的团队胜出,并赢得了为期3年、价值3000万英镑的合同,负责“蚊子”项目的第一阶段研发。

按照原先的节点,“蚊子”验证机本来将在2023年底前实现首飞,此后项目管理部将会决定是否投入批生产。

当时,英国国防部表示,这些无人“忠诚僚机”将与战斗机一起高速飞行,还可携带导弹、监视和电子战技术,他们还可能瞄准和击落敌机,并“在面对地空导弹时生存下来”。

2020年,英国国防参谋长尼克·卡特(Nick Carter)在谈到英国皇家空军未来的战术编队时表示:

到2030年,空军的战术编队可能由2架有人战斗机、10架‘蚊子’无人僚机和100架阿尔维诺无人机蜂群组成,‘这将改变现有的战斗模式’。

在“蚊子”的研发目标中,经济成本上的“可承受性”是非常重要的目标。和美国空军的SKYBORG一样,所谓的“可承受性”并不代表“蚊子”必然是一次性的,但是其使用成本必将较为低廉。

如今,XQ-58A“女武神”和澳大利亚的“忠诚僚机”都已经实现了试飞,而“蚊子”却未能按照原定计划实现全尺寸验证机的首飞——按照ROC负责人的说法,原因或许还是在于使用成本不够低廉。

随着无人机技术的发展,距离无人僚机作为未来空中作战的“配角”乃至“主角”的日子越来越近,这一领域也成为了世界主要军事大国争相建设的重点项目。

除了美国、澳大利亚和英国,日本早已于2010年开始考虑研制无人僚机。2016年日本防卫省披露了该国无人僚机的技术路线亿日元进行无人僚机的核心技术攻关,计划在2025年实现无人僚机的定型,2030年左右完成研发,2035年实现量产。

此前,日本曾与英国签署合约,决定在下一代战机的研发上开展合作,其中一个重要的原因就是双方空中力量更新换代的时间表几乎是一致的——英国的目标是在2035年前后部署其下一代战机作为“台风”战斗机的后继机型,而日本也计划在2035年左右退役其F-2战机。

但近日,日本却表示正计划与美国共同开发“忠诚僚机”。显然,这次日本没有再选择英国作为合作方。

美国现在正在推进下一代空中优势计划(NGAD)以及“忠诚僚机”项目的研发,其中“忠诚僚机”是美国急于成功的重点项目:“女武神”已经实现首飞,波音与澳大利亚合作的项目也正在稳步推进。

而日本在无人机的开发上还处于缓慢的起步阶段,其已计划装备的无人机也都是来自美国的成熟机型,如RQ-4“全球鹰”等——从这一点上来说,日本缺乏对更为复杂的“忠诚僚机”的技术基础。

而从“蚊子”项目的研发情况来看,虽然英国在“无人僚机”方面的研发进度比日本略强一些,但也依然处于摸着石头过河的阶段。

对于日本来说,与其选择与英国一起“摸石头”,不如花点钱再搭个美国的便车,以确保其在2030年完成研发、2035年开始量产的计划节点。